Vitenskap

Gjenforener en foreldreløs elefant og moren hennes, kanskje, med DNA og flaks

Selv om elefantmødre er ekstremt oppmerksomme, forlot Nanias familie henne av en eller annen grunn - kanskje ved en natteovergang av elven som den lille elefanten ikke klarte.

nania elefantEt udatert bilde levert av Det internasjonale dyrevelferdsfondet viser Nania, en skogselefant som bare var to eller tre måneder gammel da landsbyboere fant henne i 2017, vandrende uten mor, nær Boromo i Burkina Faso. (New York Times)

Skrevet av Elizabeth Preston

Elefanten var alene og dehydrert da landsbyboerne først fant henne. Det var september 2017, og det morløse pattedyret som vandret nær Boromo i Burkina Faso var bare 2 eller 3 måneder gammelt.

Hun var liten, sa Céline Sissler-Bienvenu, som for tiden er senior programansvarlig for europeisk katastroferespons og risikoreduksjon for Det internasjonale dyrevelferdsfondet. Elefanten må ha blitt oppdaget i løpet av en dag eller to etter at de ble separert fra familien hennes, tipper Sissler-Bienvenu. Hun ville ikke ha overlevd ellers.



Mange foreldreløse elefanter klarer det ikke. Men med hjelp fra folk i og rundt Boromo, internasjonale naturvernere og hennes beste venn, en svart-hvit sau som heter Whisty, er den skrappe elefanten nå rundt 4 år gammel og trives. Barn på en skole i nærheten kalte henne Nania, eller testamente.

Å få Nania fra elefantbarndom til elefantbarndom har betydd døgnkontinuerlig arbeid for de involverte. Og Nanias redningsmenn står nå overfor en ny utfordring: å finne ut om hun kan bringes tilbake til livet med en vill flokk med elefanter.

DNA-teknologi

Den prosessen har en unik vri for Nania. Akkurat som DNA-teknologi har gjenforent menneskelige foreldreløse barn med deres biologiske familier, avslørte lignende tester i år at Nanias mor sannsynligvis fortsatt streifer rundt i nærheten, og at Nania en dag kanskje slutter seg til ikke en hvilken som helst vill elefantflokk, men hennes opprinnelige familie.

DNA-analysen viste også at Nania og hennes slektninger er skogselefanter. For de som jobber for å redde dem, handler dette prosjektet om mer enn bare å rehabilitere en ung skogselefant, men å sikre fremtiden til arten hennes. International Union for Conservation of Nature anerkjente skogelefanter som sin egen art, atskilt fra Afrikas større og mer tallrike savannelefanter tidligere i år. Den erklærte dem også som kritisk truet.

Les også| Kinas ville elefanter drar i sikkerhet etter lang vandring

På grunn av statusen til disse dyrene med tanke på hvor truet de er, betyr hvert individ virkelig, sa Ben Okita, en medformann i IUCNs spesialistgruppe for afrikanske elefanter, som er basert i Nairobi. Hvert individ er kjært.

Når foreldreløse elefantkalver blir reddet, blir de vanligvis funnet i nærheten av en mors kadaver. I Nanias tilfelle visste imidlertid ingen om en voksen som var blitt drept. Selv om elefantmødre er ekstremt oppmerksomme, forlot Nanias familie henne av en eller annen grunn - kanskje ved en natteovergang av elven som den lille elefanten ikke klarte.

nania elefantEt udatert bilde levert av International Fund for Animal Welfare viser Nania, en skogselefant som ble funnet vandrende uten en mor, sammen med bestevennen Whisty, sauen og hennes omsorgspersoner. (New York Times)

Landsbyboerne som fant henne i 2017 søkte hjelp fra de lokale dyrelivsmyndighetene, som brakte elefanten til en penn utenfor hovedkvarteret deres i Boromo. Lokalbefolkningen samlet ressurser for å kjøpe melk til Nania. Et apotek donerte morsmelkerstatning i pulverform. Men den unge elefantens appetitt, i motsetning til midlene til menneskene rundt henne, var bunnløs. Menneskene trengte hjelp.

De var desperate etter å vite hvordan de skulle håndtere Nania, sa Sissler-Bienvenu. Viltmyndighetene i Boromo, som ligger noen timer sørvest for Ouagadougou, Burkina Fasos hovedstad, henvendte seg til Det internasjonale dyrevelferdsfondet for å få hjelp, og gruppen tok ansvar for elefantens omsorg.

Les mer|Tvillingelefanter født på Sri Lanka er sjeldent forekommende

Å rehabilitere en enkelt foreldreløs elefant er en stor oppgave. Unge kalver er avhengige av melk i to eller tre år og trenger enda mer tid til å lære ferdigheter og, på visse områder, vokse seg store nok til å avverge løver.

Når du begynner å gjøre elefantrehabilitering, signerer du noen steder for noe som kan være 10 eller 12 års arbeid, sa Katie Moore, visepresident for dyreredning i dyrevelferdsfondet.

Organisasjonen så imidlertid lovende tegn for Nania. Hun hadde holdt seg fysisk frisk, og hun virket ikke deprimert. Vi bestemte oss raskt, ja, vi kan angripe dette problemet og finne en måte å hjelpe elefanten tilbake til naturen, sa Moore.

Sissler-Bienvenu utstedte et nødstipend for å betale for melk og fløy deretter til Burkina Faso for å møte Nania.

Hun fant ut at samfunnet hadde samlet seg rundt elefanten. Skolebarn besøkte henne hver dag, og noen ganger jaget Nania etter dem og ville leke. Hun ble vant til lydene av passerende motorsykler og esler og ropende folk. Noen ganger brøt hun inn i dyrelivets hovedkvarter for å finne hvor melken hennes ble tilberedt.

Hun ble veldig raskt en slags maskot, sa Sissler-Bienvenu.

Men all den menneskelige oppmerksomheten kom ikke til å hjelpe Nania tilbake til naturen. Hun trengte et hjem hvor hun kunne lære å være en elefant.

I februar 2019 sto Nanias nye bolig ferdig i Deux Balés, en nærliggende nasjonalpark. Det inkluderte en stall hvor hun skulle overnatte, og et stort inngjerdet beite kalt boma.

Hennes lojale venn Whisty bor også der, og det samme gjør fire keepere som bor sammen med Nania i par, en uke av gangen. Denne konsistensen er viktig, sa Moore. Keepere fungerer virkelig som surrogatmødre og tanter for disse unge elefantene. De trøster dem.

Les også| Forskere dokumenterer livet til Alaskas ullmammut ved å bruke støttennerten hans

Nania bruker minst seks til åtte timer hver dag på å streife rundt i parken med vokterne sine. Dette hjelper henne å kartlegge villmarken i tankene hennes og lære hvor hun kan finne vann og smakfulle frukter. Nania liker også å bade i vann og gjørme. Og hun trenger ikke lenger flaskene med melk; hun har vært avvent i over et år.

Det betyr at hun er klar til å starte prosessen med å bli med i en vill gruppe. Men det er ikke noe enkelt veikart.

Ideelt sett møter en ung elefant som Nania ville elefanter mens hun er ute og går, blir komfortabel med dem og forlater til slutt bomaen for alltid. Elefantene velger når de går, sa Moore.

Å hjelpe et ensomt foreldreløst barn å overleve og komme tilbake til naturen kan være viktig for truede populasjoner, sa Shifra Goldenberg, en atferdsøkolog ved San Diego Zoo Wildlife Alliance. Men å bli oppdratt av mennesker medfører også kostnader for solodyr, sa Goldenberg. Du oppfyller deres behov, men de lærer ikke av dyr av deres art. Nania kan ha en sjanse til å bli med ikke bare en hvilken som helst familie av ville elefanter, men hennes egen.

Bare rundt 40 ville elefanter passerer gjennom Deux Balés. Teamet fra Det internasjonale dyrevelferdsfondet regnet med at familien til Nania sannsynligvis var blant dem. For å finne ut av det begynte de i 2019 å samle inn prøver fra hauger med elefantmøkk. De sendte 17 reagensrør til University of Washington i Seattle i oktober 2020.

Der analyserer Sam Wasser, en naturvernbiolog, elefant-DNA i laboratoriet sitt. Vanligvis kommer prøvene fra elfenbensbeslag. Han og kollegene hans sekvenserer DNA fra små biter av hver brosme for å finne ut hvor de posjerte elefantene bodde og spore elfenbenshandlerne. Det kan være tungt arbeid, sa Wasser. Å bruke de samme verktøyene for å potensielt hjelpe en levende elefant til å gjenforenes med familien er virkelig et friskt pust, sa han.

Laboratoriet fant et oppsiktsvekkende resultat: En av prøvetakene elefanter var ikke bare en slektning, men nesten definitivt Nanias mor. Det er ingen tvil om at vi fant familien, sa Wasser.

Sissler-Bienvenu var opprømt. Vi forventet å ha en kamp med slektninger, sa hun, men å finne Nanias mor var en drøm. Elefanten hadde lagt møkka hennes innenfor omtrent 650 fot fra Nanias innhegning.

Og fordi DNA-analysen viste at Nania og familien hennes er skogselefanter, øker oppdagelsen den potensielle betydningen av å sette Nania tilbake i naturen.

Moore sa at selv om å redde et enkelt dyr kan representere en enorm investering av ressurser, kan det også redde en art. Jeg kan ikke tenke meg å ikke prøve, sa hun.

Denne artikkelen dukket opprinnelig opp i New York Times .